人类可以控制自己的进化吗?

2017年初,一场集合了美国、中国、英国专家的国际学术会议发布了一系列关于“基因编辑”技术的报告,其中大部分内容都在探讨近期发展迅速的基因编辑工具CRISPR/Cas9。

就像当初电、合成化学以及核物理学给我们带来的改变一样,基因编辑技术可能会使我们的世界发生翻天覆地的变化。CRISPR/Cas9可以在生物医学工程、农业以及环境生态领域提供非比寻常的快速进步。这些新工具所带来的力量和深度,创造出前所未有的可能性,使人类有能力改变或者重新部署自然生物发展过程。

治疗遗传疾病的利器

基因编辑技术是治病救人的一种神奇“黑科技”。随着基因编辑技术的发展,研究人员发现我们可以通过CRISPR/Cas9编辑工具改善小鼠的遗传疾病,包括镰状细胞贫血、杜氏肌肉营养不良症和范科尼贫血,而这些疾病依靠传统手段治疗效果甚微。基因编辑在医学上的作用非常独特,通过敲除致病的基因突变片段,白内障、癌症、艾滋病都有望得到根本性的治疗,人们还可以通过这一技术手段修复免疫细胞,让身体自己具有“抵抗外敌”的强大功能。2016年末在《自然》杂志发表的一篇文章报道称,中国研究人员已经成功利用CRISPR/Cas9技术治疗了一位肺癌病人。

显然,运用基因编辑手段进行医学治疗潜力巨大,我们第一次有能力治疗成百上千种过去无法有效干预的疾病和症状。有了基因编辑技术,许多情况下,不再需要大量改变病患的细胞和组织,用切除病灶和移植器官来延续生命,相反,只需要对最微小的基因进行微小的改变,就能够使身体恢复正常功能。在某些情况下,越早进行基因干预,控制疾病,身体恢复正常机能的效果就越好。这给了我们一种希望,有一天我们能有针对性的在精子卵子、或者早期胚胎的阶段就直接修改DNA,一劳永逸地消除家族血统中的遗传疾病。当我们对抑郁症、孤独症、帕金森病等疾病的基因基础了解得更深,我们或许能够开发出先发制人的生殖干预措施。

随心所欲改造下一代

整容手术的广泛实践和普遍接受为基因编辑提供了铺垫,从治疗脱发的药物、促进身高发育的生长激素,到避孕药、伟哥,以及让人长时间保持清醒的莫达非尼,我们通过这些药物在改变和优化着人类的自然属性。渐渐地,我们希望借助药物实现的不仅仅是脱离疾病的自由,更多的是希望获得自然人类的优化与升级,使自身更加完美。

同样,通过基因编辑而为未来的生命创造更优质的进化方向也是人类对美好生活的另一种追寻手段。我们可以通过基因编辑在生命的起点就定制孩子的特征,想要红色的头发,改变一个与之有关的基因即可。大部分我们所在乎的条件——智慧、美丽、长寿……都是由多种基因相互作用而决定,那么,基因编辑就可以帮助我们成为我们心目中最完美的那个样子。

但是,这样随心所欲改变基因的编辑技术也引起了广泛质疑,我们到底可以接受什么程度的风险,怎样的情况才值得我们用基因干预来进行治疗尝试呢?疯狂的基因编辑修剪出的生命是否还是传统意义上的孩子?如果孩子的样貌、体型、智慧都脱胎于更优质的基因选择,那么孩子从父母那里究竟继承了些什么?这样的孩子究竟是夫妻俩爱的结晶,还是投资未来的制造产品?父母亲为了后代未来而在最初阶段就开始的基因编辑较量会不会造成更多的社会不公?如果条件好,地位高,就能够为孩子塑造更好的先天条件,而那些境况不佳的家庭里,孩子面对疾病、多舛命运的概率就大一些,这难道不令人感到悲哀吗?

我们要自己控制进化方向吗?

还有一些人走得更远,认为人类通过最基本的层面——基因来改善自我是人类的本性和命运。其中包括一些“超人主义者”,他们发起了一项国际知识与文化运动,倡导通过技术手段介入来加强人类的智慧、体能和心理素质。

超人主义者认为,当代先进的技术为我们提供了机会,能够帮助我们逃离自然生命约束,逃离无关道德的残酷进化过程。这些技术让人类得到了提升,更快地进入个人和社会蓬勃发展的时代。未来,我们的基因普遍得到了增强,会发展成为人和机器的超级结合体。

如此说来,人类的进化就掌握在人类自己手上了,这样对我们人类真是有价值的吗?当我们对生命的基因控制权越来越大,我们需要停下来认真想一想我们究竟该如何继续。科学界和公众都广泛认识到,新型基因编辑工具是一个技术门槛,这是一次在自然世界中重新规划重新设定我们的目的地和目的的机会。这项技术所涉及的问题超越到了生物学本身,我们需要在个人意义和社会命运之间寻找平衡。

自然在建立生物群的漫长过程中赋予了我们一些并不令人满意的东西,不过别急于舍弃这些看似无用的部分。不妨保留住每一个元素,它们不见得真的无用,说不定当我们遭遇新的环境变化,这些不起眼甚至是让人厌恶的基因片段会成为我们修补生命缺陷的材料。

关于生命的奥秘,我们还有很多东西没弄明白,我们不应该那么愚蠢和傲慢,忽略自由的自然基础。正如文化、哲学和传统组成了我们的文明,我们的身体所有好的特征和不完美的缺陷组成了一整个有机体,我们不应随便丢弃基因的片段,不可将治病的技术滥用,因为人类的未来可能就依赖这些。

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